Bolsas desechables vs. Bolsas de reúso: ¿Cuáles son mejores para el medio ambiente?

Reporte de Impacto Ambiental

Desechable vs. Reutilizable

Invertir en una bolsa reutilizable o de reúso, ¿reducirá realmente mi huella ambiental?

En este post se responden tres preguntas principales:

1.   ¿Cuál es el impacto medioambiental de las bolsas desechables?

2.   ¿Cuál es el impacto medioambiental de las bolsas reutilizables?

3.   ¿Cuándo son mejores las bolsas reutilizables que las bolsas desechables?

Conceptos básicos al comparar bolsas desechables con bolsas reutilizables

Antes de responder a cualquier pregunta, es importante comprender por qué esto es incluso razón de debate. Las diferentes opiniones sobre si las bolsas de plástico de un solo uso son peores o mejores para el medio ambiente frente a alternativas reutilizables, son dos opciones difíciles de comparar de forma equivalente.

Algunas razones por las que la gente posiblemente esté comparando manzanas con naranjas:

1.   Tipos: Las bolsas desechables en cualquiera de sus formas tienen distintos impactos. Hay muchas variaciones tanto en las bolsas de papel como en las de plástico. Por otro lado, existe aún más variación de materiales en las bolsas reutilizables. Esto dificulta hacer declaraciones generales como “todas las bolsas desechables son peores que las alternativas reutilizables“.

2.   Enfoque: Según el aspecto del impacto ambiental en el que se esté enfocando, los resultados pueden variar. El uso de energía y de recursos naturales, la contaminación y las emisiones, son solo algunas de las diferentes áreas que pueden compararse. Para comprender el impacto total, se debe considerar el impacto ambiental completo tanto de los productos desechables como de los reutilizables, no solo un aspecto.

3.   Otras: Otras variables como la tecnología utilizada para fabricar la bolsa o las distancias que fue transportada para llegar al punto de venta también afectan su impacto ambiental.

Indicadores clave para el impacto ambiental

Existen diferentes variables para calificar el impacto ambiental general de las bolsas y poder realizar comparaciones. A continuación se incluyen las 3 áreas principales de impacto y algunas consideraciones de cada una:

Producción: El impacto de producir una bolsa.

o Insumos energéticos

o Uso de recursos naturales

o Transporte

o Emisiones durante la fabricación

Uso: Cómo al utilizar el producto se afecta a los seres humanos o al medio ambiente.

o Impacto en la salud humana

o Vida útil del producto

o Impacto ambiental del uso (si existiera)

Después del uso: Cómo el desecho del producto impacta en el medio ambiente.

o Contaminación del medio ambiente natural

o Emisiones por disposición final (gases por descomposición en vertederos o incineración)

o Costo de reciclaje

El impacto total de un producto se puede calcular utilizando nuestra fórmula simplificada:

Impacto ambiental total = Costo de producción + Costo de uso + Costo de eliminación

Problemas ambientales que generan polémica sobre las bolsas

Existen diferentes tipos de impactos ambientales a considerar. Puede que algunos le resulten más importantes que otros.

Los temas más comunes de impacto ambiental de productos como las bolsas incluyen:

Emisiones. Calentamiento global, contaminación del aire

Uso de recursos naturales. Deforestación, pérdida de biodiversidad, calentamiento global

Contaminación. Pérdida de biodiversidad, degradación del medio ambiente natural

Algunas personas pueden considerar un factor más importante que otro, dependiendo de su opinión sobre cuál de los problemas ambientales es más urgente.

La comparación más común para el impacto ambiental es la “huella de carbono” general del producto, que mide cuánto contribuye al calentamiento global.

Hemos investigado el impacto de varios tipos de bolsas de supermercado. A continuación, algunos puntos sobre lo que encontramos…

Definición de diferentes tipos de bolsas

Agrupamos los tipos de bolsas en dos categorías generales: desechables y reutilizables.

Bolsas desechables

Plástico convencional. El material de estas bolsas es el polietileno de alta densidad, que en inglés se abrevia como HDPE. Se trata de un material muy ligero con el que se fabrican las bolsas de plástico de un solo uso y que pueden encontrarse en casi todos los comercios de alimentos.

Papel. Las bolsas de papel son menos comunes que las bolsas de plástico, pero aún se pueden encontrar en algunos establecimientos. Son las bolsas “desechables” originales, y están pensadas para un solo uso.

Bolsas reutilizables

Algodón. Estas bolsas son también conocidas como “bolsas tote”. Están elaboradas con algodón y diseñadas para ser reutilizadas por muchas ocasiones.

Polipropileno. Este es uno de los tipos más comunes de bolsas reutilizables que hoy en día se distribuyen en comercios. Elaborada con un plástico más duradero que la bolsa de HDPE, esta bolsa reutilizable está diseñada para usarla muchas veces. Regularmente tiene un fondo de material rígido que le proporciona mayor resistencia.

COSTOS AMBIENTALES: DESECHABLES VS. REUTILIZABLES

¿Cómo se realizan comparaciones con los diferentes tipos de bolsas?

Uno de los estudios con mayor información sólida que tenemos respecto al tema, es un estudio de análisis del ciclo de vida realizado por el gobierno del Reino Unido, el cual evaluó los impactos generados durante el ciclo de vida de algunos tipos de bolsas; es decir, desde su fabricación hasta su disposición final.

En la investigación, evaluaron los siguientes aspectos de la vida de cada bolsa:

Extracción y producción de materias primas

El proceso de producción

Transporte al destino final

Fin de la vida útil: recolección, vertedero, incineración, etc.

Productos evitados y reciclaje: prescindir de materiales vírgenes mediante la reutilización secundaria o el reciclaje.

Los resultados de este estudio son una comparación del potencial de calentamiento global (GWP, por sus siglas en inglés), también denominado “huella de carbono” para cada tipo de bolsa. Es importante mencionar que la huella de carbono genera costos ambientales, como aquellos relacionados con la pérdida de recursos naturales y biodiversidad, contaminación y deterioro de la calidad de vida.

Impacto de los diferentes tipos de bolsas

El impacto ambiental de 1 bolsa en su totalidad (ciclo de vida completo).

Nota: Las bolsas de algodón no están incluidas en este gráfico. El estudio afirma que el potencial de calentamiento global de las bolsas de algodón es más de 10 veces mayor que el impacto de cualquier otra bolsa.

Los Resultados:

Las bolsas reutilizables requieren más materia prima y energía que las bolsas desechables, lo que las hace generar una huella ambiental mayor al compararlas entre sí.

De esta forma, hablando de 1 bolsa, podemos ver que las bolsas desechables convencionales (HDPE) tienen el menor impacto.

Sin embargo, dado que la persona promedio utiliza cientos de bolsas de plástico cada año, debemos considerar cuántas bolsas de plástico o papel se están evitando al usar una bolsa reutilizable.

Usos para alcanzar el equilibrio: Desechables vs. Reutilizables

¿Cuándo una bolsa reutilizable se vuelve más ecológica que una bolsa desechable?

Para ser más ecológicamente amigable que una bolsa de plástico desechable, necesitaría utilizar estas bolsas alternativas en más de una ocasión:

Bolsas de papel: 4 veces

Polipropileno: 14 veces

Algodón: 173 veces

Claramente, cuanto más reutilice una bolsa, menor será su impacto ambiental.

Conocer este número relacionado con el “punto de equilibrio” es importante, ya que le ayudará a reducir su impacto medioambiental de forma consciente y con bases reales.

Otras consideraciones importantes

Existen muchas variables a considerar al intentar reducir su impacto ambiental y que pueden afectar sus decisiones.

Reutilización de bolsas desechables

Cuando reutiliza las bolsas de plástico varias veces (incluso si las usa para depositar su basura), reducirá su impacto ambiental. Si bien el estudio que resumimos en este artículo considera la reutilización y el reciclaje, es importante tomar en cuenta que cuando no se tiene la opción de rechazar las bolsas de plástico, reutilizarlas es la mejor manera de reducir su impacto.

Otros materiales

El uso de materiales vírgenes casi siempre tendrá un mayor impacto. Por esta razón, antes de comprar una bolsa reutilizable, puede revisar en casa o con algún conocido si tiene materiales que puedan reutilizarse para elaborarla…con esto reducirá aún más su huella de carbono.

¿Demasiadas bolsas?

Las bolsas reutilizables son cada vez más populares y muchas marcas las están obsequiando como artículos promocionales. Si comienza a acumular bolsas reutilizables, puede aumentar su impacto ambiental.

Recuerde que la mejor manera de reducir su impacto es usar menos y reutilizar con la mayor frecuencia posible.

Conclusiones

La producción de 1 bolsa de plástico tiene un impacto medioambiental relativamente bajo. El impacto más significativo de este tipo de bolsas desechables ocurre por usar una gran cantidad de estas.

Las bolsas de papel solo son más ecológicas cuando se reutilizan 4 veces o más.

Las bolsas de polipropileno son una buena opción cuando se considera una alternativa reutilizable. Después de solo 14 usos, esta bolsa ya es más ecológica que las bolsas de plástico convencionales.

Las bolsas de algodón tienen un impacto ambiental sorprendentemente alto debido al esfuerzo dedicado en el cultivo de algodón para su producción. Si puede conservar esta bolsa durante mucho tiempo, será más ecológica que las bolsas de plástico, pero requiere más de 173 usos para cubrir los impactos ambientales que trae consigo.

Cuantas más veces use una bolsa, más ecológica se vuelve. Cuide las que tiene y no acumule más de las que necesita.

Si necesita una bolsa nueva, eche un vistazo a la bolsa Tern. Fabricada con materiales reciclados, tiene el punto de equilibrio más bajo de todas las bolsas del mercado.

Obtenga más información sobre la problemática del plástico y cómo podemos aplicar soluciones:

El Problema de los Plásticos

Soluciones ante la problemática de los plásticos

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